Du ronflement simple à l'apnée du sommeil

Les trois types de ronflements nocturnes:

1 - Le ronflement simple

C'est le bruit respiratoire fait par une personne en dormant. Il est le résultat d'une vibration des tissus mous du pharynx : voile du palais, base de la langue et parois pharyngées.

On considère un ronflement comme pathologique lorsque son intensité dépasse le seuil de 50 décibels. Certains ronflements ont un niveau sonore qui peut dépasser 100 décibels.
ronflement simple BDronflement simple
Ce bruit, certes gênant pour le conjoint, ne présente pas de retentissement organique. 

Il pose essentiellement un problème relationnel social et conjugal.
echelle du bruit en decibelechelle du bruit en decibel

Une récente étude épidémiologique réalisée en France montrent qu'environ 63% des hommes et 37 % des femmes entre 40 et 65 ans sont définis comme des ronfleurs épisodiques habituels.


Mais le nombre de ronflement important pathologique atteint 25% des hommes et 15% des femmes.
Ce bruit respiratoire est le témoin d'une résistance à l'écoulement de l'air, et peut être le symptôme d'une maladie grave avec signe de lutte inspiratoire appelée syndrome d'apnée du sommeil.
schéma de lutte respiratoireLe ronflement est une lutte respiratoire
On considère que 15 % des ronfleurs présenteraient un syndrome d'apnée du sommeil !!

2 - Le ronflement avec événements respiratoires

ronflement avec évènements respiratoiresronflement avec évènements respiratoires
Entre les deux extrêmes que sont le ronflement simple et le syndrome d'apnée obstructif du sommeil (SAOS), se trouvent des sujets qui présentent un ronflement avec évènements respiratoires responsable de micro-réveils pathologiques.  


Appelé également:  syndrome de haute résistance des voies aériennes supérieures.
ronflement avec micro-reveilronflement avec micro-reveil
Les micro-réveils :
On définit un micro-réveil comme un éveil d'une durée de plus de 3 secondes pendant le sommeil.
De nombreuses études ont montré que les éveils pouvaient être provoqués par l'augmentation de la résistance des voies aériennes supérieures en l'absence d'apnée, d'hypopnée et de désaturation.
somnolence diurnesomnolence diurne


Les sujets souffrant de ronflement avec évènements respiratoires ne développent pas d'apnées nocturnes, mais des signes de lutte respiratoire et cardiaque contemporains du ronflement, et une somnolence diurne excessive.
hypnogramme (déstructuration du sommeil)déstructuration du sommeil

Bien que la fragmentation du sommeil soit moindre que dans le SAS, ces sujets présentent une déstructuration du sommeil, et des complications cardio-vasculaires comme l'hypertension artérielle, justifiant une prise en charge thérapeutique.
Tout ronflement avec évènements respiratoires doit être considéré comme un syndrome d'apnée du sommeil potentiel !!

3 - L'apnée du sommeil (SAOS)

syndrome d'apnée obstructif du sommeilsyndrome d'apnée obstructif du sommeil
Le syndrome d'apnée obstructif du sommeil (SAOS) est la forme la plus grave du ronflement. L'obstruction des voies aériennes supérieures est complète, avec arrêt respiratoire.

L'apnée du sommeil est un arrêt respiratoire total  durant plus de 10 secondes.

L'hypopnée est une diminution du flux respiratoire de plus de 50% durant plus de 10 secondes
schéma de l'apnée du sommeilschéma de l'apnée du sommeil

On distingue trois types d'apnées :


  • Les apnées obstructives sont les plus fréquentes, elles se traduisent par un arrêt du flux aérien, dû à l'obstruction des voies aériennes supérieures. Il existe des signes de lutte respiratoire (mouvements thoraciques et abdominaux) .

  • Les apnées centrales sont rares, elles se caractérisent par un arrêt de la commande respiratoire. Le flux d'air nasal ou buccal ainsi que les mouvements thoraciques et abdominaux s'arrêtent.

  • Les apnées mixtes associent les deux précédentes: l'apnée débute par un mécanisme central auquel succède un mécanisme obstructif
enregistrement du sommeilenregistrement du sommeil
On définit un syndrome d'apnée obstructif du sommeil comme l'association de:
  • IAH  (index d'apnée hypopnée) > 5 par heure de sommeil
  • somnolence diurne.



Cet index est calculé à partir d'un enregistrement du sommeil.

Symptômes du SAS pendant la journée Symptômes du SAS pendant le sommeil 
Somnolence excessive (indice d'Epworth) Constat d'apnée par l'entourage
Fatigue chronique matinale Ronflement
Maux de tête matinaux Sueurs nocturnes
Troubles de la concentration Hypersalivation
Troubles de la mémoire Réveils en sursaut
Impuissance, troubles de la libido Sommeil agité
Accidents domestiques Accès d'asphyxie nocturne
Syndrome dépressif, hallucinations Réveils fréquents pour uriner
Accidents de la circulation Somnambulisme
Homme en apnée du sommeilapnée du sommeil


La fréquence du SAOS est estimée à 4% chez les hommes et 2 % chez les femmes âgées de 30 à 60 ans


On considère que le syndrome d'apnée du sommeil touche au moins 400 000 personnes en France.

Le SAOS multiplie par 4 le risque d'accident cardio-vasculaire

Le SAS conduit à des complications cardiaques et vasculaires majeures (insuffisance cardiaque, hypertension artérielle, AVC), et expose à un retentissement neuropsychiatrique souvent très invalidant (somnolence diurne, dépression, troubles de la mémoire et de la concentration, impuissance).
complication cardiaque du SAScomplication cardiaque du SAS
accident causé par un SASaccident causé par un SAS

Le syndrome d'apnée du sommeil expose au risque de mort subite nocturne.

De plus, le risque de mort violente par endormissement inopiné lors d'une activité potentiellement dangereuse comme la conduite automobile existe.

Le traitement du SAOS s'impose compte tenu de ses complications cardio-vasculaires majeures avec risque de mort subite, et de son important retentissement neurologique.